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Desarrollo cognitivo

El desarrollo de procesos de pensamiento, incluidos el recuerdo, la resolución de problemas y la toma de decisiones, desde la infancia hasta la adolescencia y la edad adulta.

Históricamente, el desarrollo cognitivo de los niños se ha estudiado de diversas maneras. El más antiguo es a través de pruebas de inteligencia, como el ampliamente utilizado Cociente de Inteligencia de Stanford Binet, o prueba de coeficiente intelectual, adoptado por primera vez para su uso en los Estados Unidos por el psicólogo Lewis Terman (1877-1956) en 1916 a partir de un modelo francés pionero en 1905. La puntuación de coeficiente intelectual se basa en el concepto de «edad mental», según el cual las puntuaciones de un niño de inteligencia promedio coinciden con su edad, mientras que el rendimiento de un niño dotado es comparable al de un niño mayor, y las puntuaciones de un estudiante lento son similares a las de un niño más pequeño. Las pruebas de coeficiente intelectual son ampliamente utilizadas en los Estados Unidos, pero han sido objeto de crecientes críticas por definir la inteligencia de manera demasiado estrecha y por estar sesgadas con respecto a la raza y el género. En contraste con el énfasis puesto en las habilidades nativas de un niño por las pruebas de inteligencia, la teoría del aprendizaje surgió del trabajo de investigadores conductistas como John Watson y B. F. Skinner (1904-1990), que argumentaron que los niños son completamente maleables. La teoría del aprendizaje se centra en el papel de los factores ambientales en la configuración de la inteligencia de los niños, especialmente en la capacidad de un niño para aprender al recompensar ciertos comportamientos y desalentar otros.

La teoría más conocida e influyente del desarrollo cognitivo es la del psicólogo francés Jean Piaget. La teoría de Piaget, publicada por primera vez en 1952, surgió de décadas de observación extensiva de niños, incluido el suyo, en sus entornos naturales, en oposición a los experimentos de laboratorio de los conductistas. Aunque Piaget estaba interesado en cómo reaccionaban los niños a su entorno, propuso un papel más activo para ellos que el sugerido por la teoría del aprendizaje. Imaginó el conocimiento de un niño compuesto de esquemas, unidades básicas de conocimiento utilizadas para organizar experiencias pasadas y servir como base para comprender otras nuevas. Los esquemas se modifican continuamente mediante dos procesos complementarios que Piaget denominó asimilación y acomodación. La asimilación se refiere al proceso de incorporar nueva información incorporándola a un esquema existente. En otras palabras, asimilamos nuevas experiencias relacionándolas con cosas que ya conocemos. Por otro lado, la acomodación es lo que sucede cuando el esquema en sí cambia para acomodar nuevos conocimientos. Según Piaget, el desarrollo cognitivo implica un intento continuo de lograr un equilibrio entre la asimilación y la acomodación que él denominó equilibrio.

Etapas del desarrollo cognitivo de Piaget

En el centro de la teoría de Piaget está el principio de que el desarrollo cognitivo ocurre en una serie de cuatro etapas distintas y universales, cada una caracterizada por niveles de pensamiento cada vez más sofisticados y abstractos. Estas etapas siempre ocurren en el mismo orden, y cada una se basa en lo aprendido en la etapa anterior. Durante la primera etapa, o etapa sensoriomotora (desde el nacimiento hasta los 24 meses), el conocimiento se obtiene principalmente a través de las impresiones sensoriales y la actividad motora. A través de estos dos modos de aprendizaje, experimentados tanto por separado como en combinación, los bebés aprenden gradualmente a controlar sus propios cuerpos y objetos en el mundo externo. La tarea final en esta etapa es lograr una sensación de constancia o permanencia de los objetos, la sensación de que los objetos siguen existiendo incluso cuando no podemos verlos. Este concepto en desarrollo se puede ver en el disfrute entusiasta del niño de los juegos en los que los objetos se hacen desaparecer y reaparecer repetidamente.

La etapa preoperatoria (de dos a seis años de edad) implica la manipulación de imágenes y símbolos. Un objeto puede representar otro, como cuando una escoba se convierte en un» caballito «que se puede montar alrededor de la habitación, y el juego de un niño se expande para incluir juegos» de fantasía». La adquisición del lenguaje es otra forma de manipular símbolos. Los conceptos clave involucrados en la organización lógica de los pensamientos, como la causalidad, el tiempo y la perspectiva, todavía están ausentes, al igual que la conciencia de que las sustancias retienen el mismo volumen incluso cuando se trasladan a contenedores de diferentes tamaños y formas. El enfoque del niño permanece egocéntrico a lo largo de las etapas preoperatoria y sensomotora.

Durante la tercera etapa, u operativa concreta (de seis o siete a 11 años de edad), los niños pueden realizar operaciones lógicas, pero solo en relación con objetos externos concretos en lugar de ideas. Pueden sumar, restar, contar y medir, y aprenden sobre la conservación de la longitud, la masa, el área, el peso, el tiempo y el volumen. En esta etapa, los niños pueden clasificar los elementos en categorías, invertir la dirección de su pensamiento y pensar en dos conceptos, como longitud y anchura, simultáneamente. También comienzan a perder su enfoque egocéntrico, llegando a ser capaces de entender una situación desde el punto de vista de otra persona.

La cuarta etapa, u operaciones formales, comienza en la adolescencia temprana (11 o 12 años) con el desarrollo de la capacidad de pensar lógicamente sobre abstracciones, incluidas especulaciones sobre lo que podría suceder en el futuro. Los adolescentes son capaces de formular y probar hipótesis, comprender la causalidad y lidiar con conceptos abstractos como probabilidad, razón, proporción y analogías. Llegan a ser capaces de razonar científicamente y especular sobre cuestiones filosóficas. Los conceptos abstractos y los valores morales se vuelven tan importantes como los objetos concretos.

Puntos de vista modernos

En las décadas desde que la teoría del desarrollo cognitivo de Piaget se hizo ampliamente conocida, otros investigadores han impugnado algunos de sus principios, afirmando que el progreso de los niños a través de las cuatro etapas del desarrollo es más desigual y menos consistente de lo que Piaget creía. Se ha encontrado que los niños no siempre alcanzan las diferentes etapas en los niveles de edad que él especificó, y que su entrada en algunas de las etapas es más gradual de lo que se pensó al principio. Sin embargo, Piaget sigue siendo la figura más influyente en la investigación moderna sobre el desarrollo infantil, y muchas de sus ideas todavía se consideran precisas, incluida la noción básica de cambios cualitativos en el pensamiento de los niños a lo largo del tiempo, la tendencia general hacia una mayor lógica y menos egocentrismo a medida que envejecen, los conceptos de asimilación y adaptación, y la importancia del aprendizaje activo mediante el cuestionamiento y la exploración.

La alternativa más significativa al trabajo de Piaget ha sido el enfoque de procesamiento de información, que utiliza la computadora como modelo para proporcionar una nueva visión de cómo la mente humana recibe, almacena, recupera y usa la información. Los investigadores que utilizan la teoría del procesamiento de la información para estudiar el desarrollo cognitivo de los niños se han centrado en áreas como las mejoras graduales en la capacidad de los niños para asimilar información y enfocarse selectivamente en ciertas partes de la misma y en su capacidad creciente de atención y almacenamiento de memoria. Por ejemplo, han descubierto que las habilidades de memoria superiores de los niños mayores se deben en parte a estrategias de memorización, como repetir elementos para memorizarlos o dividirlos en categorías.

Hoy en día se acepta ampliamente que la capacidad intelectual de un niño está determinada por una combinación de herencia y entorno. Por lo tanto, aunque la herencia genética de un niño es inmutable, hay formas definidas en que los padres pueden mejorar el desarrollo intelectual de sus hijos a través de factores ambientales. Pueden proporcionar materiales y experiencias de aprendizaje estimulantes desde una edad temprana, leer y hablar con sus hijos y ayudarlos a explorar el mundo que los rodea. A medida que los niños maduran, los padres pueden desafiar y apoyar los talentos del niño. Aunque un entorno de apoyo en la primera infancia proporciona una clara ventaja para un niño, es posible compensar las pérdidas tempranas en el desarrollo cognitivo si se proporciona un entorno de apoyo en algún período posterior, en contraste con las interrupciones tempranas en el desarrollo físico, que a menudo son irreversibles.

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