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Développement cognitif

Le développement des processus de pensée, y compris la mémorisation, la résolution de problèmes et la prise de décision, de l’enfance à l’adolescence jusqu’à l’âge adulte.

Historiquement, le développement cognitif des enfants a été étudié de diverses manières. Le plus ancien est à travers des tests d’intelligence, tels que le Quotient intellectuel de Stanford Binet, ou QI, largement utilisé, adopté pour la première fois aux États-Unis par le psychologue Lewis Terman (1877-1956) en 1916 à partir d’un modèle français mis au point en 1905. La notation du QI est basée sur le concept d ‘ »âge mental », selon lequel les scores d’un enfant d’intelligence moyenne correspondent à son âge, tandis que les performances d’un enfant doué sont comparables à celles d’un enfant plus âgé, et les scores d’un apprenant lent sont similaires à ceux d’un enfant plus jeune. Les tests de QI sont largement utilisés aux États-Unis, mais ils font l’objet de critiques croissantes pour avoir défini l’intelligence de manière trop étroite et pour être biaisés en ce qui concerne la race et le sexe. Contrairement à l’accent mis sur les capacités indigènes d’un enfant par les tests d’intelligence, la théorie de l’apprentissage est née des travaux de chercheurs comportementalistes tels que John Watson et B.F. Skinner (1904-1990), qui ont soutenu que les enfants sont complètement malléables. La théorie de l’apprentissage se concentre sur le rôle des facteurs environnementaux dans la formation de l’intelligence des enfants, en particulier sur la capacité d’un enfant à apprendre en récompensant certains comportements et en décourageant d’autres.

La théorie du développement cognitif la plus connue et la plus influente est celle du psychologue français Jean Piaget. La théorie de Piaget, publiée pour la première fois en 1952, est née de décennies d’observation approfondie des enfants, y compris les siens, dans leur environnement naturel, par opposition aux expériences de laboratoire des behavioristes. Bien que Piaget s’intéresse à la façon dont les enfants réagissent à leur environnement, il leur propose un rôle plus actif que celui suggéré par la théorie de l’apprentissage. Il a envisagé la connaissance d’un enfant comme composée de schémas, d’unités de connaissances de base utilisées pour organiser les expériences passées et servir de base pour en comprendre de nouvelles. Les schémas sont continuellement modifiés par deux processus complémentaires que Piaget a appelés assimilation et accommodation. L’assimilation fait référence au processus d’absorption de nouvelles informations en les incorporant dans un schéma existant. En d’autres termes, nous assimilons de nouvelles expériences en les reliant à des choses que nous connaissons déjà. D’un autre côté, l’accommodation est ce qui se produit lorsque le schéma lui-même change pour accueillir de nouvelles connaissances. Selon Piaget, le développement cognitif implique une tentative continue d’atteindre un équilibre entre assimilation et accommodation qu’il a appelé équilibration.

Les étapes du développement cognitif de Piaget

Au centre de la théorie de Piaget se trouve le principe selon lequel le développement cognitif se produit en une série de quatre étapes distinctes et universelles, chacune caractérisée par des niveaux de pensée de plus en plus sophistiqués et abstraits. Ces étapes se produisent toujours dans le même ordre, et chacune s’appuie sur ce qui a été appris à l’étape précédente. Au cours de la première étape, ou sensorimotrice, (naissance à 24 mois), les connaissances sont acquises principalement par les impressions sensorielles et l’activité motrice. Grâce à ces deux modes d’apprentissage, expérimentés à la fois séparément et en combinaison, les nourrissons apprennent progressivement à contrôler leurs propres corps et objets dans le monde extérieur. La tâche ultime à ce stade est d’obtenir un sentiment de constance des objets, ou de permanence — le sentiment que les objets continuent d’exister même lorsque nous ne pouvons pas les voir. Ce concept en développement peut être vu dans le plaisir vif de l’enfant des jeux dans lesquels des objets sont à plusieurs reprises amenés à disparaître et à réapparaître.

L’étape préopérationnelle (de deux à six ans) implique la manipulation d’images et de symboles. Un objet peut en représenter un autre, comme lorsqu’un balai est transformé en « cheval » qui peut être monté dans la pièce, et que le jeu d’un enfant s’étend pour inclure des jeux de « simulation ». L’acquisition du langage est une autre façon de manipuler les symboles. Les concepts clés impliqués dans l’organisation logique des pensées — tels que la causalité, le temps et la perspective — sont toujours absents, tout comme la conscience que les substances conservent le même volume même lorsqu’elles sont déplacées dans des récipients de tailles et de formes différentes. La concentration de l’enfant reste égocentrique tout au long des stades préopérationnel et sensorimoteur.

Au cours de la troisième étape, ou opérationnelle concrète, (de six ou sept à 11 ans), les enfants peuvent effectuer des opérations logiques, mais uniquement en relation avec des objets extérieurs concrets plutôt qu’avec des idées. Ils peuvent ajouter, soustraire, compter et mesurer, et ils apprennent la conservation de la longueur, de la masse, de la surface, du poids, du temps et du volume. À ce stade, les enfants peuvent trier les éléments en catégories, inverser le sens de leur pensée et réfléchir simultanément à deux concepts, tels que la longueur et la largeur. Ils commencent également à perdre leur concentration égocentrique, devenant capables de comprendre une situation du point de vue d’une autre personne.

La quatrième étape, ou opération formelle, commence au début de l’adolescence (11 ou 12 ans) avec le développement de la capacité de penser logiquement aux abstractions, y compris les spéculations sur ce qui pourrait se passer dans le futur. Les adolescents sont capables de formuler et de tester des hypothèses, de comprendre la causalité et de traiter des concepts abstraits tels que la probabilité, le rapport, la proportion et les analogies. Ils deviennent capables de raisonner scientifiquement et de spéculer sur des questions philosophiques. Les concepts abstraits et les valeurs morales deviennent aussi importants que les objets concrets.

Vues modernes

Au cours des décennies qui se sont écoulées depuis que la théorie du développement cognitif de Piaget est devenue largement connue, d’autres chercheurs ont contesté certains de ses principes, affirmant que les progrès des enfants à travers les quatre étapes du développement sont plus inégaux et moins cohérents que ne le croyait Piaget. Il a été constaté que les enfants n’atteignent pas toujours les différents stades aux niveaux d’âge qu’il a spécifiés, et que leur entrée dans certaines des étapes est plus progressive qu’on ne le pensait. Cependant, Piaget reste la figure la plus influente dans la recherche moderne sur le développement de l’enfant, et bon nombre de ses idées sont toujours considérées comme exactes, y compris la notion fondamentale de changements qualitatifs dans la pensée des enfants au fil du temps, la tendance générale vers une plus grande logique et moins d’égocentrisme à mesure qu’ils vieillissent, les concepts d’assimilation et d’accommodation, et l’importance d’un apprentissage actif par le questionnement et l’exploration.

L’alternative la plus significative au travail de Piaget a été l’approche du traitement de l’information, qui utilise l’ordinateur comme modèle pour fournir un nouvel aperçu de la façon dont l’esprit humain reçoit, stocke, récupère et utilise l’information. Les chercheurs utilisant la théorie du traitement de l’information pour étudier le développement cognitif chez les enfants se sont concentrés sur des domaines tels que l’amélioration progressive de la capacité des enfants à capter l’information et à se concentrer sélectivement sur certaines parties de celle-ci et leur capacité d’attention croissante et leur capacité de stockage de mémoire. Par exemple, ils ont constaté que les compétences de mémoire supérieures des enfants plus âgés sont en partie dues à des stratégies de mémorisation, telles que la répétition d’éléments pour les mémoriser ou leur division en catégories.

Aujourd’hui, il est largement admis que la capacité intellectuelle d’un enfant est déterminée par une combinaison d’hérédité et d’environnement. Ainsi, bien que l’héritage génétique d’un enfant soit immuable, il existe des moyens précis pour les parents d’améliorer le développement intellectuel de leurs enfants grâce à des facteurs environnementaux. Ils peuvent fournir du matériel d’apprentissage et des expériences stimulantes dès leur plus jeune âge, lire et parler avec leurs enfants et les aider à explorer le monde qui les entoure. À mesure que les enfants grandissent, les parents peuvent à la fois défier et soutenir les talents de l’enfant. Bien qu’un environnement de soutien dans la petite enfance constitue un avantage évident pour un enfant, il est possible de compenser les pertes précoces du développement cognitif si un environnement de soutien est fourni à une période ultérieure, contrairement aux perturbations précoces du développement physique, qui sont souvent irréversibles.

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