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La science des loups-garous

Analyse: examinons quelques conditions médicales réelles qui ont contribué à façonner les traditions et les règles de la mythologie des loups-garous

C’est à nouveau Halloween, ce qui signifie que les créatures de la nuit descendront à nouveau dans les rues dans leur quête inextinguible de victimes humaines et de bonbons pétillants. Les observations de loups-garous seront courantes, preuve d’une fascination humaine durable pour les créatures lupines (du mot latin « lupus », signifiant « loup »).

Au cours de l’histoire, le loup a figuré en bonne place dans le folklore et les légendes de nombreuses cultures à travers le monde. Parfois, les loups sont représentés de manière positive, comme ceux qui ont élevé des enfants perdus comme Cormac mac Airt, Romulus & Remus et Mowgli. Le plus souvent, cependant, ils sont présentés comme un symbole du mal, reflétant une peur humaine naturelle du loup comme un prédateur dangereux à garder de la porte. Par conséquent, les loups fictifs sont devenus synonymes de tromperie et de destruction, notamment dans plusieurs contes de fées qui mettent en scène un Grand Méchant Loup.

Ces histoires comprenaient également des récits d’humains transformés en loups, notamment le roi Lycaon dans la mythologie grecque, qui a reçu cette punition pour avoir tenté de tromper le dieu Zeus. Depuis, le loup-garou (du vieux mot anglais « wer », signifiant « homme ») ou lycanthrope (du mot grec « lykos », signifiant « loup ») est devenu intégré dans la mythologie en tant que personnage métamorphes. Plus récemment, le loup-garou a été popularisé comme une icône de l’horreur dans le cinéma, la télévision, la littérature et la musique, qui ont tous collectivement établi les caractéristiques du loup-garou que nous connaissons.

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Cependant, il est intéressant de considérer certaines conditions médicales réelles qui ont contribué à façonner les traditions et les règles de la mythologie du loup-garou.

Hypertrichose

L’hypertrichose est une affection médicale qui entraîne une croissance excessive des poils sur différentes parties du corps. Bien que ce soit rare, il y a eu plusieurs cas notables à travers l’histoire, y compris Fedor Jeftichew et Annie Jones qui sont devenus célèbres comme « Jo-Jo l’Homme au visage de chien » et « La Dame barbue » respectivement dans le cirque ambulant de PT Barnum.

Ces derniers temps, les cas les plus connus et les plus étudiés sont la famille des Loups du Mexique, dont plusieurs souffrent d’une forme congénitale héréditaire d’hypertrichose. L’analyse génétique de leur ADN a permis d’identifier des anomalies communes sur le chromosome X qui affectent les gènes capables de contrôler la croissance des cheveux. Des recherches similaires sur d’autres personnes touchées ont identifié d’autres gènes pouvant causer la maladie.

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Reportage de la BBC sur la famille des loups du Mexique, dont plusieurs souffrent d’une forme congénitale héréditaire d’hypertrichose

Les scientifiques proposent que ces gènes ont été progressivement désactivés à mesure que les humains évoluaient à partir de créatures ressemblant à des singes, entraînant moins de poils. D’une manière ou d’une autre, ceux-ci ont été réactivés chez les personnes souffrant d’hypertrichose congénitale, mais le mécanisme exact reste incertain.

Rage

La rage est une maladie mortelle généralement transmise à l’homme par une morsure d’un animal infecté, tel qu’un chien enragé. La rage est causée par un virus transporté dans la salive qui cible les cellules du cerveau et du système nerveux central. Au fur et à mesure que ces cellules deviennent de plus en plus infectées, les personnes atteintes commencent à avoir un comportement agressif, à développer des spasmes musculaires, à avoir des hallucinations et à produire un excès de salive, provoquant une mousse à la bouche. Les similitudes entre ces symptômes et les étapes de la transformation du loup-garou sont évidentes.

De même, l’idée de la lycanthropie comme une infection contractée par la morsure d’un autre loup-garou semble avoir son origine dans la façon dont la rage se propage à l’homme. Sans connaissances médicales, il est facile de voir comment nos ancêtres se seraient tournés vers des explications surnaturelles pour cette « malédiction » animale transmissible.

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Une brève histoire de la mythologie du loup-garou

Lycanthropie clinique

La lycanthropie clinique est un trouble psychologique reconnu dans lequel les personnes atteintes croient qu’elles deviennent un loup et se comportent en conséquence. C’est une affection très rare qui peut être classée comme un syndrome d’erreur d’identification délirant (SMD), un groupe de maladies neurologiques dans lesquelles les patients perçoivent des changements dramatiques dans l’apparence des personnes ou des lieux.

Des preuves récentes d’études sur le SMD suggèrent que la cause réside dans une zone du cerveau concernée par la reconnaissance de soi et la perception de son propre corps. Par exemple, la neuro-imagerie d’individus diagnostiqués avec une lycanthropie clinique a montré que cette région du cerveau présentait une activité neuronale anormale, ce qui semblait provoquer des illusions sur leur apparence physique. Malgré ces avancées, il s’agit encore d’un trouble mal compris, bien que la thérapie psychiatrique administrée de nos jours représente un progrès par rapport au traitement de la lycanthropie au Moyen Âge, lorsque les malades étaient présumés possédés par le diable et étaient donc brûlés sur le bûcher.

Affiche pour La Malédiction du Loup-Garou de 1961. Photo: LMPC via Getty Images

Puberté

Bien que les parents d’adolescents puissent être en désaccord, la puberté n’est généralement pas considérée comme un trouble médical. Néanmoins, les mythes du loup-garou se sont avérés une métaphore mûre des changements associés à l’adolescence, y compris le comportement agressif, les émotions sexuelles accrues, le développement musculaire et les poils émergents.

De plus, les parallèles entre le cycle lunaire du loup-garou et le début du cycle menstruel mensuel ont souvent été utilisés pour ajouter un sous-texte symbolique aux histoires de loups-garous féminins. Rien d’étonnant à ce que les loups-garous restent si attrayants pour les fans d’horreur adolescents!

Affiche pour I Was A Teenage Werewolf de 1957

Divers

Divers autres extraits de la science sous-tendent d’autres mythes du loup-garou. Comme les fans de Harry Potter le savent, le professeur de Harry, Remus Lupin (notez le nom), a utilisé la potion Wolfsbane pour garder sa lycanthropie sous contrôle. Wolfsbane est en fait une plante très toxique qui a été utilisée par les gens à travers l’histoire pour tuer les animaux nuisibles, y compris les loups.

Ailleurs, l’idée qu’une balle d’argent peut tuer un loup-garou est probablement liée aux propriétés antibactériennes de l’argent en tant qu’élément. Et la force ou la vitesse surhumaine des loups-garous n’est probablement qu’un simple reflet de l’endurance et de la capacité de poursuite remarquables des loups dans des environnements inhospitaliers.

Il semble donc peu probable que vous rencontriez un vrai loup-garou cet Halloween. Mais, au cas où, mieux vaut rester sur la route et se tenir à l’écart des landes. Et attention à la lune

Les points de vue exprimés ici sont ceux de l’auteur et ne représentent ni ne reflètent les points de vue de RTÉ

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