Oscar Wilde

(1854-1900)

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Premières années

Oscar Fingal O’Flahertie Wills Wilde est né le 16 octobre 1854 à Dublin, en Irlande. Il était le deuxième enfant de ses parents Sir William et Jane Wilde; son frère aîné, William Robert Kingsbury Wills Wilde, est né en 1852 et sa sœur cadette, Isola Francesca Emily Wilde, naîtrait en 1857. (William Wilde a également eu trois enfants illégitimes qu’il a continué à soutenir). La mère de Wilde, née Jane Frances Elgee, était une femme de caractère immense dont les pensées et les actions ont fortement influencé son fils. Le biographe de Wilde, Richard Ellmann, note que Lady Wilde s’est rebaptisée « Speranza Francesca Wilde » et prétendait souvent être plus jeune qu’elle ne l’était honnêtement, ce qui aide à expliquer la fascination de Wilde pour le nom et l’âge dans ses travaux ultérieurs (6-7). Une autre façon dont ses parents l’ont influencé était par leur propre écriture. Sa mère était un poète prolifique qui publiait des poèmes nationalistes dans des journaux irlandais et son père, qui était médecin, a écrit de nombreux livres médicaux à succès.

En 1864, Wilde et son frère aîné sont envoyés vivre et étudier à l’École royale de Portora à Enniskillen ; c’est là que Wilde commence à se faire une réputation. Ellmann note que « Wilde seul parmi les garçons portait un chapeau de soie le week-end » et l’un des camarades de classe de Wilde l’a cité comme « plus prudent dans sa robe que tout autre garçon » (Ellmann 23). De tels cas peuvent être considérés comme des affirmations précoces de son dandysme ultérieur. En 1871, Wilde reçoit une bourse de la Royal School au Trinity College de Dublin. À Trinity, il a montré une aptitude pour les classiques et a reçu la Médaille d’or de Berkeley pour le grec vers la fin de ses études en 1874. Confiant dans sa force dans le sujet, Wilde a passé un examen le 23 juin de la même année qui lui a valu une Demyship (ou bourse) en classiques au Magdalen College, Oxford.

Oxford

Dans De Profundis (1905), une lettre écrite pendant l’emprisonnement de Wilde, il remarque: « les deux grands tournants de ma vieont été lorsque mon père m’a envoyé à Oxford et lorsque la société m’a envoyé en prison. »L’inscription de Wilde à Oxford a clairement été un moment important dans sa vie, et ses quatre années là-bas se révéleront être une période de réinvention de soi. Naturellement, Wilde a trouvé la vie à Oxford beaucoup plus excitante que la vie au Trinity College. Il est devenu maçon de l’Apollo Lodge, attiré par leur secret et leur costume requis, et il s’est même essayé à l’aviron, bien qu’il ait été rapidement renvoyé de l’équipe (Ellmann 40). En partie avec l’aide de ces activités, Wilde a développé un personnage public à Oxford qu’il emporterait avec lui une fois diplômé. Un bon ami de Wilde, David Hunter Blair, affirme que sa « bonne humeur, sa capacité inhabituelle de conversation agréable et son hospitalité irlandaise » lui ont valu une grande popularité sous la forme de réunions du dimanche soir (Pite 8).

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Wilde à Oxford, 1876

Certaines des relations les plus influentes que Wilde a nouées à Oxford étaient avec des catholiques pratiquants. De nombreux intellectuels se convertissent au catholicisme romain au cours de cette période, et la conversion du bon ami et camarade de classe de Wilde, Blair, semble accroître considérablement l’intérêt de Wilde pour l’idée. Sa famille, cependant, était strictement protestante et Ellmann suggère que la réticence de Wilde à se convertir était principalement due au fait que son père le couperait financièrement (54). Néanmoins, Wilde a continué à flirter avec l’idée. Au printemps de 1877, Blair l’invita en voyage à Rome et organisa même une rencontre avec le pape Pie IX dans une tentative désespérée de persuader finalement Wilde de se convertir. Bien que profondément inspiré par la rencontre, Wilde ne voulait toujours pas s’engager dans la conversion et a même insisté pour s’arrêter par la suite dans un cimetière protestant pour admirer la tombe de John Keats (Ellmann 74). Cette attitude d’incertitude à l’égard de la religion perdurera jusqu’à la fin de la vie de Wilde. Dans De Profundis (1905), l’une de ses œuvres les plus récentes et les plus confessionnelles, Wilde se définit comme agnostique: « Quand je pense à la religion, j’ai l’impression de vouloir fonder un ordre pour ceux qui ne peuvent pas croire…. Toute chose pour être vraie doit devenir une religion. Et l’agnosticisme ne devrait pas avoir son rituel moins que la foi. »Par conséquent, cette reconnaissance semble confirmer que l’intérêt de Wilde pour le catholicisme romain n’indiquait aucune croyance véritable dans leur doctrine ou leur pratique. En raison de son obsession pour le matériel, je dirais que son intérêt était en fait le résultat d’une profonde fascination pour le faste et les circonstances de leurs cérémonies. De plus, ce flirt avec le catholicisme révèle beaucoup de choses sur la personnalité de Wilde. Cela annule la perception de lui comme simplement décadent et immoral, et permet de le voir comme un individu vraiment multiforme. Wilde luttait avec l’état de son âme, et voulait désespérément croire, mais constatait continuellement qu’il ne pouvait pas. Ses propres croyances et en particulier sa foi dans le monde matériel, ne pouvaient tout simplement pas coexister avec la foi chrétienne.

Sur le plan académique, Wilde a bien performé à Oxford. Bien qu’il ait semblé négliger ses études pendant ses deux premières années, Ellmann attribue cette conception à sa préférence pour une réputation de  » brillant sans zèle  » (43). En réalité, Wilde était bien préparé par ses études au Trinity College et avait également une capacité naturelle en matière d’étude des classiques. De telles circonstances lui ont permis de passer moins de temps à lire les textes requis et plus de temps à lire dans d’autres domaines, ce qui a contribué à son image préférée d’être naturellement intelligent plutôt qu’un travailleur diluant. Wilde est diplômé de l’Université d’Oxford en novembre 1878 avec une double première dans son programme Literae Humaniores, ou « Grands ». Il a également été le premier érudit d’Oxford à remporter le prix Newdigate, pour son poème « Ravenne », depuis 1825.

Premiers travaux

Après l’obtention de son diplôme, Wilde fait face à un avenir incertain. On ne lui a pas offert de bourse et une carrière d’écrivain ne lui procurerait pas de stabilité financière. Sa mère le pressa d’épouser une héritière, mais son seul amour féminin, Florence Balcombe, avait récemment accepté une demande en mariage de Bram Stoker, qui écrira plus tard Dracula (Ellmann 99). Par conséquent, Wilde est parti pour Londres peu de temps après avoir obtenu son baccalauréat Arts arts à la recherche d’une carrière. Il a été accueilli dans la société londonienne, se mélangeant bien avec des personnalités de premier plan comme William Gladstone et le prince de Galles (Ellmann 108). Avant de quitter l’Irlande, Wilde a vendu sa propriété héritée et, par conséquent, a pu s’installer dans une maison de the Strand avec l’artiste Frank Miles. C’est ici qu’il écrit sa première pièce, Vera; or, The Nihilists (1880). En mai de l’année suivante, il signe un contrat avec David Bogue pour publier son premier recueil de poèmes, qui s’intitule clairement Poems (1881). Wilde a été responsable de tous les coûts de publication, et à son tour, Bogue ne devait recevoir qu’un faible pourcentage de son bénéfice global. Ellmann note que le sujet de ces poèmes oscille constamment entre christianisme et paganisme, et cite cette observation comme preuve de la fascination et de l’inclination de Wilde pour la contradiction (139-143). Malheureusement, la compilation a rencontré de vives critiques et Wilde a même été accusé de plagiat. Le père de Frank Miles a été choqué par l’immoralité des poèmes et a forcé son fils à rompre ses relations avec Wilde. En apprenant que Miles obéirait aux souhaits de son père, bien que ce soit uniquement parce qu’il était financièrement dépendant, Wilde, d’une manière typiquement dramatique, jeta son coffre de vêtements par-dessus la rampe et brisa une table antique tout en déclarant qu’il « ne parlerait plus jamais aussi longtemps que vécu » (Ellmann 148).

Wilde en Amérique

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Wilde, photographié par Napolean Sarony à New York, 1882

De manière inattendue, Wilde a reçu une offre du producteur new-yorkais Richard D’Oyly Carte de voyager en Amérique et de donner une tournée de conférences. Wilde accepta l’offre de donner des conférences sur le mouvement esthétique en décembre 1881 et commença ses préparatifs. Il savait qu’il n’était pas un orateur fort; par conséquent, il cherchait à gagner l’Amérique avec sa robe ostentatoire et son style naturel de parler (Ellmann 154-155). Wilde est arrivé en Amérique le 2 janvier 1882 et, à sa surprise, a été accueilli à bord du navire par un certain nombre de journalistes enthousiastes. Ellmann suggère que la presse a peut-être été encore plus surprise par la grande taille de Wilde, son manteau vert de fantaisie et sa voix rauque que par leur interrogation envahissante (158). Pas encore prêt à commencer sa tournée, Wilde a passé sa première semaine à New York en faisant des apparitions dans diverses fêtes et productions. Il a donné sa première conférence le 9 janvier, se terminant par ces lignes: « Nous passons nos journées à chercher le secret de la vie. Eh bien, le secret de la vie, c’est l’art  » (Ellmann 166). Dans l’ensemble, il a connu un grand succès à New York et a par la suite gagné le respect de l’un de ses poètes préférés, Walt Whitman.

La tournée de Wilde, qui a duré près d’un an, s’avérera aussi bien des échecs que des succès. Ellmann fait allusion à l’un de ces échecs en expliquant une dispute que Wilde a eue avec un autre conférencier en route pour Baltimore. Wilde a été tellement offensé par l’incident qu’il a refusé de s’arrêter dans la ville et a ensuite reçu une vague de presse défavorable (174-175). Cependant, l’effet le plus important et le plus durable du temps de Wilde en Amérique a été le développement ultérieur de son personnage public. Il avait commencé à se construire une image pendant ses années à Oxford et a continué à le faire à Londres, mais ce n’est qu’après avoir voyagé à travers l’Amérique qu’il est devenu une sorte de célébrité. Wilde avait des femmes qui affluaient après lui dans chaque ville, des chansons composées à son sujet, de nombreux articles de journaux qui le référencaient et il avait même un imitateur à Denver (Ellmann 191). En fait, Wilde a tellement apprécié son statut de célébrité en Amérique qu’il est resté à New York pendant encore deux mois et demi après la fin de sa tournée, pour finalement rentrer chez lui le 27 décembre 1882.

Vie personnelle

Après avoir vécu l’excitation de sa tournée américaine, Wilde avait peu d’intérêt à rester immobile. Dans les années qui suivirent immédiatement son retour à Londres, il vivra à Paris pendant quelques mois et retourna de nouveau en Amérique, tout en terminant sa deuxième pièce La Duchesse de Padoue (1883) et en assistant à l’ouverture à New York de sa première pièce, Vera (créée en août 1883). Des critiques défavorables de la performance et des problèmes financiers persistants ont conduit Wilde à suggérer à sa mère de se marier dans une famille riche. Il avait rencontré Constance Lloyd en mai 1881, avant son premier voyage en Amérique, et maintenant, avec l’approbation de sa mère, commença à la considérer sérieusement comme une perspective de mariage. Ellmann suggère que l’intérêt de Wilde pour le mariage n’était pas seulement le résultat d’un désir de s’assurer financièrement, mais aussi le résultat de son besoin de projeter une image hétérosexuelle de lui-même sur la société (233). À cette époque, des rumeurs circulaient déjà sur son homoérotisme et sa manière flamboyante de s’habiller n’aidait en rien la situation. L’homosexualité étant toujours illégale, ces rumeurs ont eu un impact négatif sur sa crédibilité et, par conséquent, sur son succès en tant qu’écrivain. Par conséquent, pensant qu’un mariage pourrait aider à faire taire de tels ragots, Wilde demanda Lloyd en mariage en novembre 1883 et l’épousa le 29 mai de l’année suivante. Lloyd recevait 250 £ par an de son grand-père et recevrait près de 900 £ par an après sa mort, soulageant ainsi les problèmes financiers de Wilde. Dans l’ensemble, le match a été heureux et soutenu, bien qu’il soit probable que Lloyd ait admiré Wilde plus que lui (Ellmann 247).

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Douglas et Wilde

Dans les premières années de leur union, il est devenu évident que Wilde était rapidement fatigué de la vie conjugale, car il a de nouveau commencé à explorer ses tendances homosexuelles. Comme indiqué précédemment, il avait été soupçonné dans son baccalauréat d’avoir un intérêt pour les jeunes hommes, mais la plupart s’accordent à dire que la première véritable rencontre homosexuelle de Wilde a été avec Robert Ross, qu’il a rencontré à Oxford en 1886. Ross restera un ami proche de Wilde jusqu’à sa mort, mais c’est la relation ultérieure de Wilde avec Lord Alfred Douglas qui changera le cours de sa vie. Ils se sont rencontrés pour la première fois en juin 1891, peu de temps après la publication sous forme de livre de l’image de Dorian Gray (1891). Douglas admirait beaucoup Wilde, mais Ellmann note que son tempérament était  » totalement gâté, imprudent, insolent et, lorsqu’il était contrarié, farouchement vindicatif  » (324). Au cours des années suivantes, leur relation s’est intensifiée et ils étaient pratiquement inséparables. Cependant, Douglas était peut-être encore plus extravagant que Wilde et comptait souvent sur la générosité de Wilde chaque fois que des différends persistants avec son père le laissaient sans allocation (Ellmann 385-387).

Œuvres ultérieures

La photo de Dorian Gray a été publiée pour la première fois dans le magazine de Lippincott le 20 juin 1890. Il a ensuite été révisé et publié sous forme de livre en avril 1891 par Ward, Lock and Company. L’histoire se concentre sur une belle jeunesse, Dorian Gray, et sa relation avec Lord Henry Wotton et Basil Hallward. Lord Henry influence Dorian avec des idées d’un nouvel hédonisme. Dans le chapitre d’ouverture, il dit à Dorian: « La seule façon de se débarrasser d’une tentation est d’y céder. Résistez à cela, et votre âme devient malade avec le désir des choses qu’elle s’est interdites, avec le désir de ce que ses lois monstrueuses ont rendu monstrueux et illégal. »Il continue en soulignant la valeur de la jeunesse dans la vie et amène Dorian, en examinant le portrait que Basile a peint de lui, à s’exclamer qu’il échangerait tout pour conserver sa jeunesse et avoir l’âge du portrait à la place. Le souhait de Dorian est exaucé et il suit un chemin de convoitise et d’excès sous l’avis de Lord Henry. Les premières critiques du roman étaient mitigées. Certains ont fait l’éloge de Wilde et d’autres ont affirmé que le roman était « fastidieux et ennuyeux, que ses personnages étaient des « chiots », qu’il s’agissait simplement d’auto-publicité et qu’il était immoral  » (Ellmann 320). Quelle que soit la critique, le livre a attiré beaucoup d’attention, en particulier pour la suggestion subtile d’une relation homosexuelle entre Dorian et les deux autres personnages centraux.

Écrite par Wilde lui-même, la Préface de l’image de Dorian Gray peut se démarquer du roman en tant que contour de la doctrine esthétique. Le film ci-dessous fournit des phrases de la préface et les soutient avec des images de Wilde et des faits sur sa vie et son personnage.

Vous pouvez regarder la bande-annonce de l’interprétation cinématographique de la photo de Dorian Gray par Oliver Parker ici.

Procès & Prison

Le père de Lord Alfred Douglas, le marquis de Queensbury, est de plus en plus irrité par la relation publique entre Wilde et son fils. Il a écrit une lettre à Douglas affirmant: « Si je te rattrape avec cet homme, je ferai un scandale public d’une manière dont tu rêves peu; À moins que cette connaissance cesse, j’exécuterai ma menace et arrêterai toutes les fournitures… » (Ellmann 418). Le marquis continua à s’opposer à Wilde, l’incitant à poursuivre en diffamation. Le procès s’ouvrit le 3 avril 1895 à l’Old Bailey, et Wilde, se sentant en sécurité dans sa poursuite, adopta un comportement humoristique dans la salle d’audience. À la barre, il a menti sur son âge, affirmant avoir trente-neuf ans au lieu de quarante et un (Linder). Comme il est rapidement devenu évident que Wilde n’obtiendrait pas gain de cause, il a retiré ses poursuites sous l’avis de son avocat.

Malheureusement pour Wilde, la défense avait rassemblé de nombreuses preuves, sous la forme de prostituées que Wilde avait sollicitées, et elles ont pu retourner l’affaire pour le poursuivre. Wilde a eu le temps de fuir, mais a été frappé par l’indécision et a raté le dernier train hors d’Angleterre (Ellmann 456). Son premier procès criminel s’ouvre le 26 avril 1895, mais le jury ne parvient pas à se prononcer, laissant Wilde libre sous caution. Le deuxième procès s’ouvrit le 22 mai 1895 et eut un résultat très différent. Wilde a été reconnu coupable de tous les chefs d’accusation, à l’exception de ceux relatifs à l’une des nombreuses prostituées qui ont témoigné. Condamné à deux ans de travaux forcés, il passera les dix-huit derniers mois de sa peine à la Prison de Reading.

Lire les transcriptions des procès de Wilde

En prison, Wilde passait son temps à lire et était même autorisé à écrire. Pendant sa peine, il achève son célèbre poème, La Ballade de la Prison de lecture (1898), et écrit De Profundis, qui sera publié à titre posthume en 1905.

Mort & Exil

Wilde est libéré de prison le 19 mai 1897 et s’enfuit rapidement à wildetomb.jpg Dieppe, un port de la côte française. Il y a rencontré Robert Ross, bien qu’il ait refusé de raviver sa relation avec Douglas. En conséquence, Douglas écrivit une lettre accusant de manière enfantine Wilde de  » le haïr « , ce que Wilde dénonça (Ellmann 529-530). Finalement, Wilde désirait une réunion avec Douglas, mais fut dissuadé par les menaces de sa femme. Quand il devint évident que Constance ne permettrait pas à Wilde de voir ses enfants, il accepta de retrouver Douglas à Rouen en août 1898. Wilde a envoyé à Douglas un télégramme déclarant: « Tout le monde est furieux contre moi de revenir vers toi, mais ils ne nous comprennent pas. Je sens que c’est seulement avec toi que je peux tout faire. Refais ma vie ruinée pour moi, et alors notre amitié et notre amour auront un sens différent pour le monde  » (Ellmann 547).

À sa sortie de prison, Wilde semblait déterminé à recommencer sa vie et à éviter de nouveaux scandales. Cependant, alors qu’il renouait avec l’idée de liberté, il semblait se rendre compte que pour lui, la vie ne pouvait suivre qu’un seul cours. Il a dit de Douglas: « Je l’aime comme je l’ai toujours fait, avec un sentiment de tragédie et de ruine…. Ma vie ne peut pas être réparée. Il y a une fatalité là-dessus …. J’étais un problème pour lequel il n’y avait pas de solution  » (Ellmann 549). Par conséquent, son retour à Douglas indique qu’il accepte ce qu’il pensait être son destin. La relation prendra fin quelques mois après leur réconciliation, Douglas retournant à Londres et Wilde à Paris.

Lorsque Wilde a subi une opération à l’oreille le 10 octobre 1900, sa femme, Constance, était morte depuis deux ans. Après l’opération, il a développé un cas grave de méningite dont il ne se remettrait pas. Wilde est décédé à Paris le 30 novembre, à l’âge de quarante-six ans. Robert Ross, son ancien amant et fidèle ami, était à ses côtés et alléguait que Wilde avait été consciemment reçu dans l’Église catholique sur son lit de mort. Douglas est arrivé à Paris le 2 décembre, à temps pour les funérailles, et serait presque tombé dans la tombe lorsque le cercueil a été abaissé, car il était en compétition entre autres pour être le « principal pleureur » (Ellmann 585). Wilde a d’abord été inhumé à Bagneux, bien que ses restes aient ensuite été déplacés au cimetière du Père Lachaise où ils subsistent toujours. Son monument funéraire, conçu par Jacob Epstein, est inscrit avec une strophe de son poème, La Ballade de la Prison de lecture:

Et des larmes extraterrestres se rempliront pour lui
L’urne brisée de la pitié,
Car ses pleureurs seront des hommes parias,
Et des parias toujours matin.

Mots d’esprit

 » J’aime toujours tout savoir sur mes nouveaux amis, et rien sur mes anciens. »

 » Toutes les femmes deviennent comme leurs mères, c’est leur tragédie. Personne ne le fait, c’est le sien. »

 » Chaque saint a un passé et chaque pécheur a un avenir. »

 » Si vous voulez dire la vérité aux gens, faites-les rire. Sinon, ils vous tueront. »

 » Seuls les superficiels se connaissent. »

 » La seule chose à faire avec un bon conseil est de le transmettre. Cela ne sert jamais à rien à soi-même. »

 » La plupart des gens sont d’autres personnes. Leurs pensées sont l’opinion de quelqu’un d’autre, leur vie un mimétisme, leurs passions une citation. »

 » Il n’y a que deux types de personnes qui sont vraiment fascinantes: les gens qui savent absolument tout et les gens qui ne savent absolument rien. »

 » L’expérience est le nom que tout le monde donne à ses erreurs. »

 » Le travail est la malédiction des cours de beuverie. »

 » Au crépuscule, la nature n’est pas sans beauté, son utilisation principale est peut-être d’illustrer des citations des poètes. »

 » La seule chose pire que d’en parler, c’est de ne pas en parler. »

Œuvres majeures

  • Ravenne (1878)
  • Poèmes (1881)
  • La Duchesse de Padoue (1883)
  • L’image de Dorian Gray (1890)
  • L’Éventail de Lady Windermere (1892)
  • Salomé (1893)
  • Une Femme sans importance (1893)
  • Le Sphinx (1894)
  • Un Mari Idéal (1895)
  • L’Importance d’Être Sérieux (1895)
  • La Ballade de la Prison de Lecture (1895) 1898)
  • De Profundis (1905)

Cliquez sur la signature de Wilde pour lire ses œuvres en ligne:

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