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Sviluppo cognitivo

Lo sviluppo dei processi mentali, tra cui ricordare, risolvere i problemi e prendere decisioni, dall’infanzia all’adolescenza all’età adulta.

Storicamente, lo sviluppo cognitivo dei bambini è stato studiato in vari modi. Il più antico è attraverso test di intelligenza, come il ampiamente usato Stanford Binet Quoziente di intelligenza, o IQ, test adottato per la prima volta negli Stati Uniti dallo psicologo Lewis Terman (1877-1956) nel 1916 da un modello francese aperto la strada nel 1905. Il punteggio IQ si basa sul concetto di” età mentale”, secondo il quale i punteggi di un bambino di intelligenza media corrispondono alla sua età, mentre le prestazioni di un bambino dotato sono paragonabili a quelle di un bambino più grande e i punteggi di uno studente lento sono simili a quelli di un bambino più piccolo. I test del QI sono ampiamente utilizzati negli Stati Uniti, ma sono stati oggetto di crescenti critiche per la definizione dell’intelligenza troppo ristretta e per essere prevenuti per quanto riguarda la razza e il genere. In contrasto con l’enfasi posta sulle capacità native di un bambino dai test di intelligenza, la teoria dell’apprendimento è cresciuta senza lavoro da ricercatori comportamentisti come John Watson e B. F. Skinner (1904-1990), che hanno sostenuto che i bambini sono completamente malleabili. La teoria dell’apprendimento si concentra sul ruolo dei fattori ambientali nel plasmare l’intelligenza dei bambini, in particolare sulla capacità di un bambino di imparare avendo determinati comportamenti premiati e altri scoraggiati.

La teoria più nota e influente dello sviluppo cognitivo è quella dello psicologo francese Jean Piaget. La teoria di Piaget, pubblicata per la prima volta nel 1952, è nata da decenni di ampia osservazione dei bambini, incluso il suo, nei loro ambienti naturali in contrasto con gli esperimenti di laboratorio dei comportamentisti. Sebbene Piaget fosse interessato a come i bambini reagivano al loro ambiente, propose loro un ruolo più attivo di quello suggerito dalla teoria dell’apprendimento. Immaginava la conoscenza di un bambino come composta da schemi, unità di conoscenza di base utilizzate per organizzare esperienze passate e servire come base per comprenderne di nuove. Gli schemi vengono continuamente modificati da due processi complementari che Piaget ha definito assimilazione e sistemazione. L’assimilazione si riferisce al processo di acquisizione di nuove informazioni incorporandole in uno schema esistente. In altre parole, assimiliamo nuove esperienze mettendole in relazione con cose che già conosciamo. D’altra parte, la sistemazione è ciò che accade quando lo schema stesso cambia per accogliere nuove conoscenze. Secondo Piaget, lo sviluppo cognitivo comporta un tentativo continuo di raggiungere un equilibrio tra assimilazione e accomodazione che ha definito equilibrazione.

Gli stadi di sviluppo cognitivo di Piaget

Al centro della teoria di Piaget c’è il principio che lo sviluppo cognitivo avviene in una serie di quattro stadi distinti e universali, ciascuno caratterizzato da livelli di pensiero sempre più sofisticati e astratti. Queste fasi si verificano sempre nello stesso ordine e ognuna si basa su ciò che è stato appreso nella fase precedente. Durante il primo stadio, o sensomotorio, (nascita a 24 mesi), la conoscenza viene acquisita principalmente attraverso le impressioni sensoriali e l’attività motoria. Attraverso queste due modalità di apprendimento, sperimentate sia separatamente che in combinazione, i bambini imparano gradualmente a controllare i propri corpi e oggetti nel mondo esterno. Il compito ultimo in questa fase è quello di raggiungere un senso di costanza degli oggetti, o permanenza—il senso che gli oggetti continuano a esistere anche quando non possiamo vederli. Questo concetto di sviluppo può essere visto nel vivo divertimento del bambino di giochi in cui gli oggetti vengono ripetutamente fatti sparire e riapparire.

La fase preoperatoria (età da due a sei anni) comporta la manipolazione di immagini e simboli. Un oggetto può rappresentare un altro, come quando una scopa viene trasformata in un “cavallo” che può essere cavalcato per la stanza, e il gioco di un bambino si espande per includere giochi “finta”. L’acquisizione del linguaggio è un altro modo di manipolare i simboli. I concetti chiave coinvolti nell’organizzazione logica dei pensieri—come la causalità, il tempo e la prospettiva—sono ancora assenti, così come la consapevolezza che le sostanze mantengono lo stesso volume anche quando vengono spostate in contenitori di diverse dimensioni e forme. L’attenzione del bambino rimane egocentrica in tutte le fasi preoperatorie e sensomotorie.

Durante la terza fase operativa concreta (da sei o sette a 11 anni), i bambini possono eseguire operazioni logiche, ma solo in relazione a oggetti esterni concreti piuttosto che a idee. Possono aggiungere, sottrarre, contare e misurare e imparano a conoscere la conservazione di lunghezza, massa, area, peso, tempo e volume. In questa fase, i bambini possono ordinare gli oggetti in categorie, invertire la direzione del loro pensiero e pensare a due concetti, come la lunghezza e la larghezza, contemporaneamente. Iniziano anche a perdere la loro attenzione egocentrica, diventando in grado di comprendere una situazione dal punto di vista di un’altra persona.

La quarta fase, o operazioni formali, inizia nella prima adolescenza (età 11 o 12 anni) con lo sviluppo della capacità di pensare logicamente alle astrazioni, comprese le speculazioni su ciò che potrebbe accadere in futuro. Gli adolescenti sono in grado di formulare e testare ipotesi, comprendere la causalità e trattare con concetti astratti come probabilità, rapporto, proporzione e analogie. Diventano in grado di ragionare scientificamente e speculare su questioni filosofiche. Concetti astratti e valori morali diventano importanti quanto oggetti concreti.

Opinioni moderne

Nei decenni trascorsi da quando la teoria dello sviluppo cognitivo di Piaget divenne ampiamente nota, altri ricercatori hanno contestato alcuni dei suoi principi, sostenendo che il progresso dei bambini attraverso le quattro fasi di sviluppo è più irregolare e meno coerente di quanto credesse Piaget. Si è constatato che i bambini non sempre raggiungono le diverse fasi ai livelli di età ha specificato, e che il loro ingresso in alcune delle fasi è più graduale di quanto si pensasse. Tuttavia, Piaget rimane la figura più influente nella moderna ricerca sullo sviluppo del bambino, e molte delle sue idee sono ancora considerate accurate, tra cui la nozione di base dei cambiamenti qualitativi nel pensiero dei bambini nel tempo, la tendenza generale verso una maggiore logica e meno egocentrismo man mano che invecchiano, i concetti di assimilazione e alloggio e l’importanza dell’apprendimento attivo

L’alternativa più significativa al lavoro di Piaget è stato l’approccio di elaborazione delle informazioni, che utilizza il computer come modello per fornire nuove informazioni su come la mente umana riceve, memorizza, recupera e utilizza le informazioni. I ricercatori che utilizzano la teoria dell’elaborazione delle informazioni per studiare lo sviluppo cognitivo nei bambini si sono concentrati su aree come i graduali miglioramenti nella capacità dei bambini di acquisire informazioni e concentrarsi selettivamente su alcune parti di esso e la loro crescente attenzione e capacità di archiviazione della memoria. Ad esempio, hanno scoperto che le capacità di memoria superiori dei bambini più grandi sono dovute in parte a strategie di memorizzazione, come ripetere oggetti per memorizzarli o dividerli in categorie.

Oggi è ampiamente accettato che la capacità intellettuale di un bambino sia determinata da una combinazione di ereditarietà e ambiente. Così, anche se l’eredità genetica di un bambino è immutabile, ci sono modi definiti che i genitori possono migliorare lo sviluppo intellettuale dei loro figli attraverso fattori ambientali. Possono fornire materiali di apprendimento stimolanti ed esperienze fin dalla tenera età, leggendo e parlando con i loro figli e aiutandoli a esplorare il mondo che li circonda. Man mano che i bambini maturano, i genitori possono sia sfidare che sostenere i talenti del bambino. Sebbene un ambiente di supporto nella prima infanzia fornisca un chiaro vantaggio per un bambino, è possibile compensare le prime perdite nello sviluppo cognitivo se un ambiente di supporto viene fornito in un periodo successivo, in contrasto con le prime interruzioni nello sviluppo fisico, che sono spesso irreversibili.

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